EL TIEMPO

‘Godzilla’, la tormenta de arena que cruza el Atlántico a través de Canarias

La Agencia Espacial Europea monitoriza vía satélite la temporada alta de los desplazamientos aéreos de polvo sahariano, que no solo suelen martirizar a los canarios, sino que llegan a cruzar el Océano Atlántico

'GODZILLA' TORMENTA POLVO CANARIAS ATLÁNTICO
Los satélites de la ESA siguen a ‘Godzilla’, la inusual columna de polvo del Sáhara que, esta vez, orilló a Canarias en su camino hacia América. ESA

Los datos de los satélites Copernicus Sentinel y Aeolus muestran las grandes cantidades de partículas de polvo del desierto del Sáhara en el norte de África, que el viento traslada este verano a través del Océano Atlántico, según ha informado la Agencia Espacial Europea (ESA) sobre un fenómeno meteorológico que en Canarias se conoce como calima y que es tan común a todos los isleños. Especialmente sensible a la memoria fue el reciente episodio de calima sin precedentes, los días 22 y 23 de febrero, que coincidieron con los Carnavales tinerfeños.

Este año, la ESA ha puesto a esta columna de polvo del Sáhara el nombre de Godzilla, que generalmente se forma entre fines de la primavera y principios del otoño, alcanzando su punto máximo a finales de junio hasta mediados de agosto.

En esta época, grandes cantidades de partículas de polvo del desierto africano son arrastradas hacia el aire seco por fuertes vientos cerca del suelo, así como tormentas eléctricas.

El polvo puede flotar durante días o semanas, dependiendo de lo secas, rápidas y turbulentas que se vuelvan las masas de aire. Posteriormente, los vientos en la troposfera más alta barren el polvo a través del Océano Atlántico hacia el Caribe y los Estados Unidos. Aunque este fenómeno meteorológico ocurre todos los años, la ESA señala que el penacho de junio de 2020 es “inusual” debido a su tamaño y la distancia recorrida.

Según el Laboratorio Oceanográfico y Meteorológico Atlántico de la NOAA, el penacho de polvo era alrededor del 60-70% más polvoriento que un brote promedio, lo que lo convierte en el evento más polvoriento desde que comenzaron los registros hace unos 20 años.

Normalmente, las columnas de polvo del Sáhara se dispersan en la atmósfera y se hunden en el Atlántico antes de llegar a las Américas. Sin embargo, este año la densa concentración viajó aproximadamente 8.000 kilómetros y llegó al Caribe y al sur de los Estados Unidos.

Como bien saben los canarios, este polvo en suspensión representa una amenaza para la salud, provocando cielos nublados, problemas de visibilidad y la activación de alertas de calidad del aire nada inusuales en las Islas, especialmente en las zonas urbanas, como son las dos capitales del Archipiélago, al sumarse a la contaminación propia de las mismas. A pesar de ello, la ESA asegura igualmente que el polvo sahariano que viaja “juega un papel importante” en el ecosistema.

Así, desde la Agencia Espacial Europea se afirma que la calima es una fuente importante de nutrientes que son esenciales para el fitoplancton: plantas marinas microscópicas que flotan en o cerca de la superficie del océano.

Además, algunos de los minerales del polvo caen al océano, provocando la formación de flores de fitoplancton en su superficie, que, a su vez, proporciona alimentos de los que depende otra vida marina.

El polvo también es esencial para la vida en la Amazonía, ya que repone los nutrientes en los suelos de la selva tropical, nutrientes que de otra forma se agotarían con la lluvia frecuente en esta región tropical.

Antihuracán

También se ha demostrado que las capas de aire seco y polvoriento suprimen el desarrollo de huracanes y tormentas en el Atlántico, debido a que las tormentas tropicales necesitan cálidas aguas oceánicas y aire igualmente cálido y húmedo para formarse.

“Si se desarrollara una tormenta, colisionaría con las capas de aire seco y polvoriento de la nube de polvo del Sáhara, evitando que crezca más”, concluye la Agencia Espacial Europea.